Een wereld zonder einde voor fans van Jane Austen



Het wordt algemeen erkend dat Jane Austen te weinig schreef. Jarenlang hebben uitgevers geprobeerd te profiteren van het verlangen naar meer Austen-proza ​​met een gestage stroom vervolgen op haar slechts zes voltooide romans. Het is niet verwonderlijk dat veel van deze 'voortzettingen' zowel door Austen-aanhangers als door literaire critici als gebrekkig werden beschouwd.



Nu, met een basispublicatieplatform beschikbaar, zijn Janeites, zoals fans van de Engelse romanschrijver bekend staan, het internet opgegaan om het oeuvre van de auteur zelf uit te breiden, door online bibliotheken te creëren met honderden verhalen die zijn geïnspireerd op haar romans.

Deze verhalen zijn een voorbeeld van een wijdverbreid webfenomeen dat bekend staat als fanfictie, of fanfic, creatief schrijven waarbij gebruik wordt gemaakt van bestaande karakters. De meeste van dergelijke fictie komt voort uit sciencefictiontelevisieprogramma's ('Star Trek'-verhalen alleen al zijn er in de tienduizenden). Maar het werk van Austen is de enige klassieke literatuur die een grote verzameling online fanfictie inspireert, zei Karen Nicholas, die een uitgebreide website over het onderwerp onderhoudt (members.aol .com/ksnicholas/fanfic/index.html).



De twee grootste bibliotheken van Austen-fanfictie zijn te vinden op Austen.com (austen .com) en The Republic of Pemberley (www.pemberley.com), niet-commerciële sites gewijd aan alles wat met Jane te maken heeft.

Er zijn verschillende verklaringen gegeven waarom Austen, die in 1817 op 41-jarige leeftijd in Winchester, Engeland stierf, zo'n explosie van het schrijven van fans heeft veroorzaakt. Ann Haker, de oprichter van Austen.com en bouwkundig ingenieur in Minneapolis, wijst in de eerste plaats op het gebrek aan proza ​​van Austen.



'Fanficschrijvers beweren niet de literaire hoogten van Miss Austen te kunnen bereiken', zei ze. ''Maar we voelen de behoefte om de wereld, de personages en de verhalen die ze heeft gemaakt, uit te breiden. Er is gewoon niet genoeg van Jane Austens eigen woorden om te lezen, dus schrijven we onze eigen woorden.''

Veel fanfic-auteurs noemen ook Austens ingetogen stijl en neiging om kritische scènes weg te laten (in 'Pride and Prejudice' wordt bijvoorbeeld Darcy's tweede huwelijksaanzoek aan Elizabeth Bennett niet beschreven) als een aansporing voor hun eigen creativiteit.

''De impliciete aard van Austens schrijven botst met onze moderne gevoeligheden en verlangens naar het expliciete'', zei mevrouw Haker. 'Omdat Jane Austen er niet in slaagde over deze dingen te schrijven, voelen we ons genoodzaakt dit in haar plaats te doen.'

Laurie Kaplan, een professor Engels aan het Goucher College in Baltimore en redacteur van Persuasions, een academisch tijdschrift uitgegeven door de Jane Austen Society of North America (www.jasna.org/pol01/index.html), is geen fan van Austen sequels, gepubliceerd of anderszins. Toch ziet ze hoe ze op natuurlijke wijze kunnen voortkomen uit wat zij Austens 'non-endings' noemt.

'Haar samenvattingen aan het einde van haar romans zijn nooit zo netjes verpakt als die van andere auteurs uit die tijd', zei professor Kaplan. “Er is altijd verandering en er wordt gesuggereerd dat er problemen zijn -- het is bijna satirisch -- en het verhaal wordt niet ver in de toekomst geprojecteerd. Het zorgt ervoor dat de lezer het verder wil pushen.''

De meeste fanfic-auteurs zouden het waarschijnlijk eens zijn met Ann Rydberg, een bibliothecaris in Orebro, Zweden, en een productief fanfic-schrijver, dat de enorme hoeveelheid Austen-fanfictie slechts meer ''bewijs is van het rijke materiaal dat ze haar lezers achterliet om fantasieën op te bouwen. ''

De twee Austen-websites vertegenwoordigen twee scholen van fanfictie. De verhalen van de Republiek Pemberley proberen de stijl van Austen beter na te bootsen met plots die 'in de tijd' blijven, of trouw blijven aan het Engeland van het Regency-tijdperk. Ze variëren van rechttoe rechtaan vervolgen en ''ontbrekende scènes'' (die waarvan de lezers hadden gewild dat ze in de romans waren opgenomen) tot hervertellingen vanuit het gezichtspunt van verschillende personages en verhalen die de stijl van Austen imiteren zonder een vervolg op, of een voltooiing van, enige specifiek origineel.

Austen.com staat echter meer fantasievolle interpretaties toe, zoals 'crossover'-verhalen waarin Austen-personages zich vermengen met die uit andere romans of zelfs moderne televisiepersonages zoals Buffy the Vampire Slayer. Een recent verhaal geïnspireerd op 'Pride and Prejudice', bijvoorbeeld, speelde zich af in het vooroorlogse zuiden. ''Dat was onze eerste zwarte Lizzie!'' zuchtte mevrouw Haker blij.

Verhalen gebaseerd op ''Pride and Prejudice'' domineren beide sites, en niet alleen omdat het misschien wel het meest geliefde werk van Austen is. Veel fanfic-auteurs dateren hun interesse in het schrijven van Austen-geïnspireerde verhalen op de uitzending in 1996 in de Verenigde Staten van een BBC-bewerking van die roman, met in de hoofdrol Colin Firth en Jennifer Ehle.

''Die uitzending bracht veel obsessieve mensen op de been'', zegt Myretta Robens, oprichter van The Republic of Pemberley en redacteur technologie en operations bij Harvard Business School Publishing in Boston.

Carolyn Esau, een auteur van meer dan 20 fanfic-verhalen en een secretaresse voor een scheikundetijdschrift uitgegeven door de Universiteit van Virginia, gaf toe dat ze wenste dat haar dialoog werd uitgevoerd door de heer Firth en mevrouw Ehle. ''Ik denk vaak: 'Had ik dit maar in het scenario kunnen zien'', zei ze.

Zoals de meeste van haar mede-fanfic-auteurs, beperkt mevrouw Esau haar creatieve schrijven tot Austen-fanfictie en heeft ze weinig pretenties dat haar verhalen een breder publiek zullen vinden, laat staan ​​dat ze de interesse wekken van een commerciële uitgever. In zekere zin, zei ze, was het posten van haar verhalen op Pemberley hetzelfde als ze publiceren. ''Je stelt jezelf bloot aan veel mensen'', zei ze, ''omdat er veel lurkers zijn'', mensen die de fanfictie lezen maar er geen commentaar op plaatsen.

Hoewel het publiek voor beide sites over het algemeen klein is, blijft het stabiel. Austen.com trekt bijna 30.000 pageviews per week, en ongeveer 25 procent daarvan vertegenwoordigt mensen die naar het bord kijken waar de fanfic-verhalen worden gepost, zei mevrouw Haker. De Republiek Pemberley heeft een groter publiek, met een miljoen pageviews van het fanfictiegebied per jaar, zei mevrouw Robinson.

De meeste fanfic-auteurs zijn vrouwen, en in het geval van Austen-fanfic zijn dat bijna allemaal. Mevrouw Robinson suggereerde dat dat kwam omdat 'de meeste fanfictie romantisch is'.

''De auteurs voelen zich aangetrokken tot het relatie-aspect'', vervolgde ze. 'Ook heeft Austen geen scènes voor mannen geschreven -- we begrijpen bijvoorbeeld nooit Darcy's standpunt -- dus misschien heeft dat er iets mee te maken.'

Bill Friesema, een computerprogrammeur in Oak Park, Illinois, is een van de weinige mannen die bijdragen aan Austen.com. 'Austen's onderzoek van de paringsdans heeft ertoe geleid dat sommige mannen ten onrechte hebben geconcludeerd dat ze een romanschrijver is en dus niets met haar te maken willen hebben', zei hij via e-mail. 'Of misschien zijn mannen geïntimideerd om deel te nemen aan een activiteit die zo sterk door vrouwen wordt gedomineerd, hoewel ik dat nooit een bijzonder afschrikmiddel heb gevonden.'

Diana Birchalls is misschien wel de enige Austen fanfic-schrijver die haar werk heeft gepubliceerd. Mevrouw Birchalls, die vanuit haar huis in Santa Monica, Californië, romans evalueert voor de filmstudio van Warner Brothers, begon haar vervolg op ''Emma'', getiteld ''In Defense of Mrs. Elton'', op een academische georiënteerde internet-mailinglijst gewijd aan Austen. Het werd uiteindelijk gepubliceerd door de Jane Austen Society voor verspreiding op een van haar conferenties, en mevrouw Birchalls plant een vervolg op het vervolg.

Mevrouw Birchalls omschrijft de fanfictie op het beslist niet-academische Austen.com en Republic of Pemberley als ''korte romantische fictie -- leuk om te doen, een tijdverdrijf'' en dat is een eerlijke beoordeling van de meeste verhalen. Te veel verwijzen naar Darcy, ongerijmd, als Fitzwilliam en overmatig gebruik van woorden waarvan gedacht wordt dat ze Regency-smaak geven, zoals ''buitengewoon'' (zoals in ''Ik ben buitengewoon blij je hier te zien, Fitzwilliam''). En de verhalen neigen naar het overdreven romantische, een klacht die vaak wordt geuit bij veel van de gepubliceerde sequels.

Toch zijn sommige van de meer serieuze verhalen leuk vanwege hun inspanningen om ontbrekende scènes te doordenken en details over de periode precies goed te krijgen.

Andere verhalen introduceren personages die zo populair blijken te zijn dat ze in verhalen van andere fanfic-schrijvers verschijnen. Sommige auteurs spelen intellectuele spelletjes, gebruiken dialogen uit de eigenlijke romans, of vermommen bestaande Austen-personages en dagen lezers uit om ze te identificeren.

Waar sommigen misschien overmoed zien in elke poging om Austen na te bootsen, betoogt mevrouw Robinson van The Republic of Pemberley, dat de beste fanfictie zich zeer bewust is van Austen.

'Het gebruikt haar niet alleen als voertuig', zei mevrouw Robinson, 'maar is een eerbetoon aan haar werk.'

Of het nu overmoed of eerbetoon is, de rijkdom aan fanfictie kan, in de woorden van mevrouw Rydberg, heel goed bewijzen dat 'de romans van Austen elke mate van klungelig amateurisme aankunnen en toch onbezoedeld blijven, de voortreffelijke en goed gepolijste stukjes ivoor blijven die ze ons ooit presenteerde ''