Vliegen met het 'Big Iron', geen ervaring nodig



Terwijl ik de luchtsnelheid van de slanke jet terugtrok tot 134 knopen voor de landing, liet ik het juk naar voren zakken en wachtte. Plotseling, toen ze op 200 voet uit dikke, dreigende wolken kwamen, wezen de onbezonnen maar welkome inleidende lichten van baan 01 op Ronald Reagan National Airport in Washington naar huis. Het zoete getjilp van banden die landden, volgde en een nieuwe vlucht - en weer een gewone nacht - werd geregistreerd.



Gewoon voor professionele piloten misschien, maar voor mij, een privépiloot die nog steeds leert in eenmotorige vliegtuigen en een veteraan van desktop-vluchtsimulatieprogramma's, was het een vlucht die mijn idee van vliegen voor altijd veranderde. Ik speelde de ultieme videogame, de Boeing 757-simulator in het high-flightcentrum van United Airlines in Denver.

United begon in de herfst van 1996 met het aanbieden van oefentijd in het centrum, deels om de kosten te dekken van zijn vloot van 30 zeer dure simulatoren, die worden gebruikt door vliegtuigbemanningen van over de hele wereld.



Het bedrijf was niet van plan om een ​​opleiding aan te bieden aan aspirant-professionals. Je hoeft geen vliegbrevet of zelfs een rijbewijs te hebben om de simulator te gebruiken, je hoeft alleen maar 'een valide volwassene en minstens 18 jaar oud te zijn', aldus een brochure van United. Je moet ook de hoge prijs kunnen betalen, variërend van $ 950 voor een uur op een Airbus A320-simulator tot $ 1.550 voor de Boeing 777. (Er zijn duurdere pakketten beschikbaar voor maximaal twee uur in de simulator.)

De ervaring komt waarschijnlijk het dichtst in de buurt van het vliegen met 'the big iron', grote, meermotorige passagiersvliegtuigen voor amateurpiloten zoals ik. Deze geavanceerde simulatoren dupliceren meer dan 150 onregelmatige en noodprocedures voor zaken als windschering en sneeuw, motorstoringen en instorten van het landingsgestel. Waarschijnlijk is het enige deel van de vlucht dat de simulator niet kan repliceren, crashen. Als je een simulator laat crashen - en dat gebeurt nogal eens - wordt het scherm gewoon rood.



Susan M. Davis, de eigenaar van een Californische drukkerij, kocht tijd in de 747-simulator voor haar 76-jarige vader, Richard, als een geschenk. Hij was tijdens de Tweede Wereldoorlog een gevechtspiloot van de P-51. Mevrouw Davis vliegt niet eens op een thuiscomputer. ''Hij vloog, hij landde'', zei ze toen hun vluchten voorbij waren. ''Ik ben gecrasht.''

Vanaf het moment dat ik voet zette op de metalen brug over een 20 meter brede kloof tussen 'land' en een grote, witte, raamloze doos gemonteerd op een enorm schudplatform met de simulator, zei iets in het brein van mijn piloot: ' 'Dit is echt.' En eenmaal in de cockpit met de deur dicht, realiseerde ik me natuurlijk dat het een echte cockpit was, tot aan de twee stoelen die op L-vormige vloerrails rijden.

''De ervaring is zo echt'', zegt tweede officier Dan Tiedemann, een junior piloot bij United. 'Ik heb mensen in meerdere noodsituaties zien doen alsof ze vergeten waren dat het een simulator is, het is zo echt.' En, voegde hij er met een vleugje macabere humor aan toe, 'de instructeur zit achterin, lachend.' '

Voor mijn vlucht nam ik mijn eigen copiloot mee, Andy Smith, een vriend die ook privépiloot is. We besloten te starten vanaf Runway 01, de belangrijkste noord-zuidbaan op Reagan Airport, om aan onze start- en landingsvaardigheden te werken. De instructeur voor onze vlucht was John Ackerman, 31, die eerder met Harrier-jets bij de mariniers had gevlogen. (Herinner je je het vliegtuig waar Arnold Schwarzenegger mee vloog in de film ''True Lies''?) De heer Ackerman traint nu piloten in Boeing 757 en 767 modellen.

Ik was eerst co-piloot en John, die achter de stoel van de piloot stond, nam me geduldig mee door de oefening. Ik draaide een schakelaar op de plafondconsole en bewoog een tuimelschakelaar naar voren op de hoofdconsole, luisterde toen hoe de turbine spoelde en de brandstofklep op 'aan' zette. Daarmee was ik net begonnen met twee van de krachtigste jets. motoren gemaakt.

Andy nam toen zijn beurt aan de besturing en stuurde het vliegtuig langs de blauwe taxibaanlichten terwijl we ons klaarmaakten om op te stijgen. De simulator was ingesteld voor de nacht, een meer uitdagende omgeving die ons gevoel van het vliegen met een echte 757 sterk verhoogde. ''Taxi in positie en vasthouden'', klonken de opgenomen instructies van de toren. John liet ons in de rij staan ​​en nam vervolgens de startprocedures door, met hetzelfde kleine notitieboekje dat vliegtuigbemanningen gebruiken voor checklists. De kleppen werden gezet met een hendel aan mijn zijde, en John vertelde Andy welke luchtsnelheden hij moest zoeken: ''In onze configuratie is V1 137 knopen en we draaien de neus op 140 knopen. Als we naar 3.000 voet klimmen, onze aanvankelijke speling, worden de flappen ingetrokken bij 188 knopen en dan trimmen we voor cruise.'

Toen ik aan de beurt was om een ​​take-off te proberen, wachtte me een aangename verrassing. Ik had me altijd afgevraagd hoe de grote vliegtuigen op de grond werden bestuurd. De Cessna Skyhawk I fly maakt voornamelijk gebruik van een combinatie van kracht en een roer dat wordt bestuurd door de voeten van de piloot. Het heeft me goed voorbereid.

''Je houdt de middenlijn beter vast dan sommige van mijn studenten'', zei John, terwijl het vliegtuig met 80 knopen denderde.

Na een steile klim draaiden we het vliegtuig op koers naar het noordwesten, het Washington Monument aan onze rechterkant en P-56, het verboden gebied rond het Witte Huis, dat voor ons opdoemde. We bleven uit de buurt van het luchtruim van Dulles Airport in het westen en begonnen een cirkelvormige bocht te maken. Vanaf een punt ten zuiden van Mount Vernon, het huis van George Washington aan de Potomac-rivier, werden we door John, die als toren fungeerde, naar een instrumentlanding op baan 01 geleid, terwijl we onze snelheid en positie op het scherm van de elektronische vluchtdirecteur in de gaten hielden.

Hoewel vliegprogramma's zoals Flight Simulator niet te vergelijken zijn met het gevoel van zitten in de United cockpit, komt het zicht op de grond vanuit de simulator wel overeen. Het vermogen van het programma om de toonhoogte en het gieren van een echte vlucht na te bootsen is griezelig, zo echt dat toen we een nadering van San Francisco International Airport trotseerden op de United-simulator, het allemaal heel vertrouwd aanvoelde. 'Hé,' zei ik tegen Andy, 'we hebben dit eerder gedaan.'

Maar daar hield de vergelijking met videogames op. Voor mij zijn nu de onschuldige, zij het rauwe, geneugten van arcade-vechterspellen verdwenen. Ze zorgen voor te weinig spanning. En Flight Simulator, vaste vriend van duizenden desktop Walter Mittys: je bent goed, maar een beetje te tam. De United-simulator heeft die simpele genoegens verpest.

De avondvlucht vanuit Denver naar huis leek gewoon niet hetzelfde. Terwijl ik op mijn stoel zat, terwijl de straatlantaarns en gebouwen beneden voorbijgingen, wist ik dat we op weg waren naar baan 36 in Dulles. Maar in mijn gedachten was ik bezig de slanke jet naar 134 knopen te lokken en het juk te duwen.